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Interviste

Il Coronavirus sta mutando. Cosa sappiamo?

Negli ultimi giorni la “nuova” Variante del Coronavirus ha monopolizzato l’informazione, riempiendo giornali cartacei, reti televisive e social network. Ma cosa sappiamo? In realtà ben poco.

Filippo Passeri
Scienza e Tecnologia · 22 dicembre 2020 · 3 min di lettura

Apoorva Mandavilli, editorialista del New York Times, ha cercato di fare chiarezza su ciò che sappiamo al momento e cosa potrebbe comportare la mutazione del virus.

Partiamo dai fatti: il 19 dicembre Boris Johnson ha imposto il blocco più rigoroso del paese da marzo a causa dei dati riguardanti la rapida diffusione del virus a Londra e nelle aree circostanti. “Quando il virus cambia il suo metodo di attacco, dobbiamo cambiare il nostro metodo di difesa”, ha detto.

Gli scienziati sono preoccupati per queste mutazioni ma non ne sono sorpresi. I ricercatori hanno registrato migliaia di minuscole mutazioni nel materiale genetico del coronavirus mentre esplodeva in tutto il mondo. Alcune varianti diventano più comuni in una popolazione semplicemente per fortuna, non perché i cambiamenti in qualche modo potenziano il virus. Ma poiché diventa più difficile per il patogeno sopravvivere, a causa delle vaccinazioni e della crescente immunità nelle popolazioni umane, i ricercatori si aspettano che anche il virus acquisisca mutazioni utili che gli consentano di diffondersi più facilmente o di sfuggire al rilevamento da parte del sistema immunitario.

La variante britannica ha circa 20 mutazioni, comprese diverse che influenzano il modo in cui il virus si aggancia alle cellule umane e le infetta. Queste mutazioni possono consentire alla variante di replicarsi e trasmettersi in modo più efficiente, ha affermato Muge Cevik, esperto di malattie infettive presso l’Università di St. Andrews in Scozia e consulente scientifico del governo britannico. Ma la stima di una maggiore trasmissibilità - i funzionari britannici hanno affermato che la variante era fino al 70% più trasmissibile - si basa su modelli e non è stata confermata in esperimenti di laboratorio, ha aggiunto il dottor Cevik.

L’annuncio britannico ha suscitato preoccupazione sul fatto che il virus potrebbe evolversi e diventare resistente ai vaccini che stanno uscendo proprio ora. Le preoccupazioni sono concentrate su un paio di alterazioni del codice genetico virale che potrebbero renderlo meno vulnerabile a determinati anticorpi. Ma diversi esperti hanno predicato cautela, dicendo che ci vorranno anni, non mesi, perché il virus si evolva abbastanza da rendere impotenti gli attuali vaccini. “Nessuno dovrebbe preoccuparsi di una singola mutazione catastrofica che improvvisamente renderà inutili immunità anticorpi. È un processo che si verifica nell’arco di più anni e richiede l’accumulo di più mutazioni virali. Non è un interruttore on-off”, ha detto il dottor Jesse Bloom, un biologo evoluzionista presso il Fred Hutchinson Cancer Research Center di Seattle.

Come tutti i virus, il coronavirus è un mutaforma. Alcuni cambiamenti genetici sono irrilevanti, ma alcuni potrebbero dargli un vantaggio. Gli scienziati temono quest’ultima possibilità, in particolare: la vaccinazione di milioni di persone può costringere il virus a nuovi adattamenti, mutazioni che lo aiutano a eludere o resistere alla risposta immunitaria. Ci sono già piccoli cambiamenti nel virus che si sono manifestati in modo indipendente in tutto il mondo, mutazioni che sono utili per l’agente patogeno come ad esempio la mutazione riscontrata nei visoni danesi.

Fortunatamente, l’intero sistema immunitario del corpo umano è un avversario formidabile. I vaccini Pfizer-BioNTech e Moderna inducono una risposta immunitaria solo alla proteina spike trasportata dal coronavirus sulla sua superficie. Ma ogni persona infetta produce un repertorio ampio, unico e complesso di anticorpi contro questa proteina. “Il fatto è che hai un migliaio di cannoni puntati contro il virus”, ha detto Kartik Chandran, virologo presso l’Albert Einstein College of Medicine di New York. “Non importa quanto il virus si attorcigli e si intrecci, non è così facile trovare una soluzione genetica che possa davvero combattere tutte queste diverse specificità di anticorpi, per non parlare degli altri fattori della risposta immunitaria”.

Per sfuggire all immunità un virus ha bisogno di accumulare una serie di mutazioni, ciascuna per permettere al patogeno di erodere l’efficacia delle difese del corpo. Alcuni virus, come l’influenza, accumulano questi cambiamenti in tempi relativamente brevi. Altri, come il morbillo, mutano difficilmente. Anche il virus dell’influenza ha bisogno comunque di cinque o sette anni per raccogliere abbastanza mutazioni da sfuggire completamente al riconoscimento immunitario, ha osservato il dottor Bloom. In breve: sarà molto difficile per il coronavirus sfuggire alle difese dell’organismo, nonostante le tante varianti che potrà adottare.

Fonte: The New York Times

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